29-07-2019 / 17:21 h EFE

Cientficos en Estados Unidos han desarrollado un dispositivo porttil que permite a los agricultores detectar sobre el terreno enfermedades en las plantas, segn expone un estudio publicado hoy por la revista Nature.

Este nuevo aparato, diseado por expertos de la Universidad Estatal de Carolina de Norte, puede conectarse a un simple telfono mvil y es capaz de analizar muestras de los componentes orgnicos voltiles (VOC, sus siglas en ingls) que liberan las plantas a travs de las hojas.

"Todas la plantas liberan VOC cuando 'respiran', pero el tipo y la concentracin de esos VOC cambian cuando la planta est enferma", explica en un comunicado Qingshan Wei, uno de los principales autores de este trabajo.

El investigador destaca que cada enfermedad tiene "una firma de perfil nica", por lo que es posible medir el "tipo y concentracin" de los VOC liberados y emitir un diagnstico rpido y exacto.

Las tcnicas actuales de deteccin de enfermedades en plantas, recuerdan los expertos, giran en torno a pruebas moleculares, las cuales se llevan a cabo en laboratorios, lo que retrasa los resultados en das o semanas.

"Nuestra tecnologa ayudar a los agricultores a identificar enfermedades ms rpidamente y les permitir limitar su propagacin y los daos sobre otros cultivos", seala Jean Ristaino, coautor del estudio.

Adems, segn el experto, el funcionamiento del dispositivo es muy sencillo. Si el usuario sospecha que una planta est infectada, solo tiene que tomar una hoja como muestra y meterla en un tubo de ensayo cerrado, donde la "incubar" durante 15 minutos.

Ese tiempo permite que la hoja libere la cantidad necesaria de VOC, un aire que es bombeado a otro tubo de ensayo ms fino, el cual se introduce en el aparato para que un lector de informacin lo analice en una tira de papel impregnada de "reagentes qumicos".

Esas sustancias cambian de color cuando entran en contacto con un grupo especfico de compuestos qumicos, generando un patrn en la tira visible en una aplicacin del telfono mvil al que est conectado, lo que determina qu tipo de enfermedad puede estar afectando a la planta.

En las pruebas llevadas a cabo, los cientficos lograron detectar y clasificar diez tipos de VOC hasta un nivel de nanopartculas, lo que aumenta la precisin de esta tecnologa.

Por ejemplo, identificaron en tomates -dos das despus de ser infectados- el patgeno que caus una plaga en cultivos en Irlanda en el siglo XIX y provoc casi un milln de muertos, en lo que se conoce como la Gran Hambruna.

Los investigadores tambin pudieron diferenciar un tipo de plaga de tomates de otros dos patgenos fngicos que producen un conjunto de sntomas parecidos en las hojas de esta planta.

Asimismo, demostraron que este dispositivo detect el patgeno Phytophthora en plagas de tomates con una precisin superior al 95 %.

"Hemos demostrado que esta tecnologa funciona. Hay dos reas en las que podemos mejorar. Primero, queremos automatizar el anlisis de los patrones a travs de software para el mvil, para que los agricultores puedan identificar enfermedades ms fcilmente", dice Qingshan Wei.

Despus, agrega, aspiran a desarrollar "tiras de papel lectoras personalizadas", capaces de "medir los VOC" asociados a "otras enfermedades especficas" de un cultivo determinado.

"Diferentes cultivos en diferentes regiones se enfrentan a amenazas diferentes, y podremos disear tiras de papel adaptadas para abordar estas necesidades especficas", concluye el experto.

 
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