04-12-2020 / 14:10 h EFE

Enclavado en plena cordillera de los Andes, a los pies de la mina subterrnea de cobre ms grande del mundo, Sewell es un pueblo fantasma, de originales construcciones de madera y color pastel, que permite viajar a los aos de esplendor de las "company towns" y que busca turistas para conservar su legado.

"Aqu nace la gran minera del cobre en Chile. En 1905, William Braden da inicio a la explotacin industrial de la mina El Teniente", a 60 kilmetros de la ciudad de Rancagua (en el centro del pas) y 2.200 metros de altitud, explic a Efe el director ejecutivo de la fundacin encargada de gestionar el asentamiento, Felipe Ravinet.

Hasta la llegada del empresario estadounidense, apunt, la extraccin de minerales se haca de manera artesanal. Hoy, ms de un siglo despus, Chile es el primer productor de cobre del mundo, con 5,7 millones de toneladas extradas en 2019.

Declarado Patrimonio Mundial por la Unesco en 2006, la construccin de Sewell fue toda una epopeya por lo hostil y remoto del terreno: a Rancagua se tardaban cinco das a pie desde la mina y, hasta que la compaa de Branden construy el ferrocarril en 1911, todos los materiales y la maquinaria llegaban tirados por mulas.

Edificada en una ladera demasiado abrupta para permitir la circulacin de vehculos, Sewell se estructur en torno a una gran escalera central, que haca de plaza pblica.

CULTURA "SEWELLINA"

La Primera y la Segunda Guerra Mundial aumentaron la demanda de cobre y el asentamiento creci progresivamente, pero su poca dorada fue entre 1950 y 1960, cuando lleg a tener ms de 15.000 habitantes, entre estadounidenses y chilenos.

"Era una ciudad autosuficiente, con juzgados, banco, polica, comercios, hospital, colegio, cine, teatro... Tenan hasta piscina climatizada y un peridico", afirm Ravinet.

Para Carlos Ibarra, historiador de la Universidad San Sebastin, estas "ciudades industriales" gestionadas por compaas extranjeras -que proliferaron por todo Chile durante los siglos XIX y XX- "tenan un atractivo importante" para los locales, pues les daba la posibilidad de mejorar su calidad de vida y acceder a beneficios que otros trabajos no ofrecan, como la seguridad social.

La calidad de vida era tal que muchos trabajadores decidan invitar a sus familiares de Rancagua durante las vacaciones para disfrutar de Sewell, que tuvo el honor de tener el primer "palitroque" (bolera) de Chile.

"El hospital lleg a ser uno de los ms modernos de Latinoamrica y al cine llegaban las pelculas de Cantinflas antes que a Santiago", recuerda a Efe Anglica Fuentealba, una gua turstica con ascendencia "sewellina", el gentilicio para los nacidos en el poblado minero.

"Se forj una cultura particular, una combinacin de costumbres chilenas y estadounidenses, que permanece entre sus antiguos habitantes y descendientes", asegur a Efe en un correo la ministra de las Culturas, las Artes y el Patrimonio, Consuelo Valds.

DECLIVE Y EXPLOTACIN TURSTICA

A partir de 1966, el expresidente Eduardo Frei Montalva puso en marcha la "chilenizacin" del cobre y el Estado se hizo con ms del 50 % de la mina El Teniente.

La construccin de una carretera entre el yacimiento y Rancagua y la nacionalizacin total de la industria cuprfera por parte del expresidente Salvador Allende, en 1971, marc el principio del fin de Sewell, cuyos habitantes fueron reubicados en Rancagua.

Durante aos, la ciudad industrial estuvo abandonada y se destruyeron muchos edificios: hoy en da solo sobreviven el 35 % de sus construcciones.

"Entonces no se tena el mismo respeto que ahora por el patrimonio", apunt Ravinet.

Fue en 1998 cuando la estatal chilena Codelco, la mayor productora mundial de cobre y duea de El Teniente, cambi el sombro destino de Sewell y elabor un plan para su conservacin y explotacin turstica.

Pese a su acceso restringido -no se puede llegar libremente por ubicarse en un rea de explotacin minera-, los turistas han crecido de media un 8 % al ao y en 2020 se esperaba recibir a ms de 20.000.

La pandemia volvi a ensombrecer la otrora modlica ciudad industrial, que lleva cerrada al pblico desde marzo, cuando se detect el primer caso en Chile, donde las fronteras se abrieron hace dos semanas y los turistas llegan a cuentagotas.

"Los esfuerzos que hacemos por conservar esta joya histrica no tendran sentido si no vienen turistas y no hay planes de reanudar las visitas hasta mediados del ao que viene", lament el director de la fundacin.

 
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